Quand faut-il utiliser le prétérit ?

prétérit anglais
Le problème qui se pose souvent quand un élève apprend l’anglais, c’est le choix du bon temps. En effet, un verbe conjugué au passé composé en français peut se traduire au preterit ou au present perfect en anglais. La clé pour apprendre l’anglais sera toujours l’observation et la pratique, de façon à s’imprégner de la langue et à s’exprimer sans même avoir à réfléchir. Cependant, il existe bien sûr des règles et des astuces pour conjuguer les verbes de la bonne façon.

Comment former le preterit en anglais ?

Le preterit anglais se construit facilement. En effet, il suffit de prendre le verbe voulu et de rajouter le suffixe -ED.
Ex : I work-ed

Tous les verbes réguliers vont se former de la même manière.
Bien sûr, la tâche se complique quand il s’agit de conjuguer un verbe irrégulier. Dans ce cas, la seule solution, c’est d’apprendre par cœur ! Si on ne sélectionne que les verbes irréguliers les plus utilisés, il en ressort environ 60. La liste paraît longue, mais en apprenant 5 ou 6 verbes chaque jour, c’est facile et plus rapide qu’on ne croit !

Il faut noter que l’anglais nous facilite la tâche, car le passé simple en anglais se conjugue de la même façon à toutes les personnes. Exemple du verbe irrégulier to become : I became You became He/She/It became We became You became They became
La seule exception sera l’auxiliaire être, to be qui est un verbe irrégulier : I was You were He/She/It was We were You were They were

Le preterit s’opposant généralement au present perfect, il est difficile de parler de l’un sans évoquer l’autre. Précisons simplement ici la formation du present perfect : Sujet + auxiliaire have + participe passé Ex : I have lived

Les questions et les négations au preterit

Les questions au passé en anglais se forment à l’aide de l’auxiliaire to do, conjugué au passé, c’est-à-dire : did.
On suit la règle suivante : DID + sujet + verbe non conjugué ? Ex : Did you eat this morning ?
Quand c’est nécessaire, on place un pronom interrogatif en début de phrase : who, when, where, why, what, which, whose, how. Ex : Where did you eat this morning ?
La négation va se former à l’aide de l’adverbe NOT. Sujet + DID NOT + verbe non conjugué Ex : You did not eat this morning.
La contraction didn’t est très fréquemment utilisée, particulièrement à l’oral. L’utilisation de did not permet alors d’insister sur la négation.

Quand doit-on utiliser le passé simple en anglais ?

Pour les actions au passé, l’anglais nous offre des possibilités de nuances que la langue française n’a pas, et il est très satisfaisant de réussir à se les approprier. Par exemple, là où le français traduira « Qu’est-ce que tu as fait ? » , l’anglais pourra utiliser « What did you do ? » ou « What have you done ? ». Ces deux phrases en anglais ont une signification complètement différente. La première interroge sur un événement précis dans le passé : What did you do yesterday ? : Qu’as-tu fait hier ? La deuxième interroge sur l’acte déclencheur d’une conséquence dans le présent : What have you done ? Your brother is crying. : Qu’est-ce que tu as fait ? Ton frère est en train de pleurer.
En règle générale, le preterit s’applique à une action révolue, qui a eu lieu dans le passé, tandis que le present perfect fait référence à une action qui a toujours lieu dans le présent ou qui a des conséquences sur le présent.
Il existe plusieurs moyens de déterminer précisément quand utiliser le passé simple en anglais et quand utiliser le present perfect :

  • On utilise le preterit si l’action a déjà eu lieu dans le passé : I lived in Montreal en 2015 : Je vivais à Montréal en 2015.
    On utilise le present perfect si l’action est toujours en cours dans le présent : I have lived in Montreal for 3 years. : Je vis à Montréal depuis 3 ans.
  • On utilise le preterit pour parler de quelqu’un qui n’est plus en vie : Simone de Beauvoir and Jean-Paul Sartre loved each other all their life. : Simone de Beauvoir et Jean-Paul Sartre se sont aimés toute leur vie.
    On utilise le present perfect pour une expérience de vie toujours en cours : Simone de Beauvoir used to say : I have loved Jean-Paul Sartre all my life. : Simone de Beauvoir disait : J’ai aimé Jean-Paul Sartre toute ma vie.
  • On utilise le preterit pour raconter des évènements sans aucun lien avec le présent : I lost my keys and then I found them in my bag. : J’ai perdu mes clés puis je les ai trouvées dans mon sac.
    On utilise le present perfect pour relater des actions qui ont une influence sur la situation actuelle : I’ve lost my keys, I can’t go home. : J’ai perdu mes clés, je ne peux pas rentrer chez moi.
  • On utilise le preterit pour énoncer un évènement associé à une heure précise : I ate my beakfast at 10 am. : J’ai mangé mon petit-déjeuner à 10 heures du matin.
    On utilise le present perfect pour parler d’une action qui vient juste de se terminer : I’ve just finished this book. : Je viens juste de finir ce livre.

Les marqueurs de temps, un allié efficace

Quand on s’exprime au passé en anglais, on utilise des marqueurs de temps. Ce sont, en règle générale, de très bons indices sur l’utilisation du temps approprié. Les marqueurs qui indiquent que l’utilisation du preterit est correcte sont :

  • Ago : Twenty years ago, I met my wife.
  • Once : When I was a child, I ate spinach once.
  • Last week, on Monday,… : Last week, I went to the library.
  • Yesterday : Yesterday, I tried to fix the car.

Les adverbes de séquence, utilisés dans la narration d’un évènement passé, sont aussi un indicateur de la nécessité d’utiliser le preterit anglais. Il s’agit de first, then, later, next, after that

Les auxiliaires au preterit

Il faut évoquer une dernière utilisation du preterit, sur les verbes to be et to have en tant qu’auxiliaires.
Effectivement, le past continuous a la forme suivante : To be au preterit + base verbale -ING On l’utilise pour parler d’une action qui était en cours à un moment du passé. Ex : I was sleeping when I heard the dog bark. : Je dormais quand j’ai entendu l’aboiement du chien.
Tandis que le past perfect simple prend la construction suivante : To have au preterit + participe passé On l’utilise pour parler d’une action antérieure à une autre, les deux actions étant passées. Ex : They had eaten when I woke up. : Ils avaient mangé quand je me suis réveillée.

Quand on apprend l’anglais, on se heurte à des subtilités que la langue française n’a pas. Mais rassurez-vous, les anglophones ont exactement le même problème quand ils étudient le français. Le véritable apprentissage de la langue intervient quand on arrive à se l’approprier, à penser en anglais. Les ressources de cet article vous aideront à progresser, mais le seul conseil universel reste la pratique, à travers des films en version originale, des paroles de chansons ou des séjours à l’étranger. Il ne faut pas avoir peur de se lancer !

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